Le modafinil est recommandé pour une utilisation à long terme, selon le fabricant. La durée du traitement ne peut être déterminée en raison de la nature subjective des effets secondaires qui peuvent survenir. Les effets secondaires les plus courants sont les troubles du sommeil, les étourdissements et les maux de tête. Les patients doivent subir un dépistage de l'apnée du sommeil avant de commencer le traitement. Modafinil est le nom générique des composés chimiques développés par des chercheurs du CNRS et de l'Université de Bordeaux en France. Une molécule de modafinil a deux cycles aromatiques de forme similaire, reliés par un groupe arylamine, et un atome d'azote qui est lié dans une liaison cétimine au groupe arylamine. Le modafinil a été identifié pour la première fois par des chercheurs russes dans les années 1980. Les amines aromatiques sont utilisées comme antidépresseurs synthétiques depuis les années 1970. La liaison cétimine permet de réduire la structure chimique en une amine sans perte de ressemblance structurelle.

Le modafinil agit en augmentant la durée pendant laquelle un patient reste éveillé. Il peut augmenter l'éveil pendant la journée et la nuit. Il le fait en : Contrairement à la surstimulation par les stimulants traditionnels, le modafinil stimule le cerveau et le système nerveux sans provoquer « d'insomnie de rebond », qui est son effet secondaire le plus souvent signalé. Cela est probablement dû à un mécanisme différent de celui des stimulants classiques, car des doses plus élevées de modafinil ne semblent pas entraîner une réponse physiologique plus forte, et le taux d'utilisation ne semble pas avoir de problèmes de « tolérance ». Certaines compagnies d'assurance couvrent les médicaments, mais la surutilisation d'autres médicaments contre le TDAH peut entraîner une réduction de la couverture, et les compagnies d'assurance ne couvrent que quelques utilisations de modafinil par mois. Selon des études d'imagerie cérébrale, des études neurales ont montré que le modafinil agit sur le noyau accumbens du cerveau, augmentant la libération de dopamine et augmentant l'excitation dans cette région du cerveau. Cette stimulation du noyau accumbens est ce qui conduit à la sensation de vigilance après la prise du médicament. Le modafinil a montré une augmentation du temps de réaction et de l'attention chez les personnes âgées dans une étude. On suppose que ces changements sont dus à la capacité du modafinil à inhiber la recapture de la noradrénaline et à augmenter la libération de dopamine. Cependant, des recherches supplémentaires doivent être menées pour élucider le mécanisme d'action exact, comme c'est souvent le cas dans le domaine de la biochimie.