La recherche suggère que Modafinil est censé agir sur deux récepteurs chimiques (dopamine et adénosine). On pense qu'il est mieux toléré que les sédatifs hypnotiques plus anciens et qu'il a moins d'effets secondaires négatifs. Le modafinil n'affecte que les neurones du cerveau qui font partie du cycle du sommeil et agit comme un agent favorisant l'éveil qui minimise la somnolence, restaure la vigilance, améliore les capacités cognitives et ne provoque aucune dépendance au médicament. Le modafinil peut être pris le matin, le soir ou pendant la journée, selon les besoins pour tirer le meilleur parti du traitement. Le modafinil n'est pas un traitement de la somnolence excessive ou de l'insomnie et doit être administré sous surveillance médicale. Une utilisation à court terme peut entraîner une plus grande vigilance diurne et une amélioration de l'humeur; cependant, une utilisation prolongée pourrait entraîner une plus grande faiblesse musculaire et une fréquence cardiaque élevée. Les effets secondaires du modafinil sont assez peu nombreux et légers. Voici les effets secondaires couramment signalés par les personnes utilisant le médicament aux États-Unis. D'autres effets secondaires tels que maux de tête, étourdissements, insomnie, nausées, irritabilité, nervosité, maux de tête et tremblements peuvent également survenir. Ils s'ajoutent à ceux listés ci-dessous.

Il existe plusieurs formes de Provigil, y compris la nouvelle forme du médicament, qui fournit une taille de pilule distinctive. D'autres formes du médicament sont présentées sous forme liquide ou à croquer. Le modafinil 100 mg à libération prolongée est prescrit aux patients qui doivent rester éveillés pendant de longues périodes. Le modafinil s'est avéré se lier au récepteur du transporteur de la dopamine, ce qui diminue la vitesse à laquelle la dopamine est éliminée de la fente synaptique et augmente les niveaux de dopamine synaptique. Il en résulte une augmentation de la réponse cognitive et motrice ainsi qu'une diminution de l'éveil. Le modafinil est le médicament le plus prescrit au monde pour le traitement de la somnolence due à l'apnée du sommeil. Il est également souvent utilisé pour aider les gens à rester vigilants pendant la journée, par ceux qui ont reçu un diagnostic de trouble du sommeil lié au travail posté et de narcolepsie. Il est le plus souvent pris par voie orale sous forme de comprimé de 100 mg. Le modafinil peut être pris avant le coucher ou pris tout au long de la journée. Le médicament est pris en une seule dose plutôt que de devoir être pris plusieurs fois tout au long de la journée. Bien qu'il ait été étudié le plus souvent dans la population militaire, il est maintenant étudié comme un éventuel activateur cognitif avec quelques petites études suggérant qu'il pourrait améliorer certaines mesures de la cognition. Les découvertes les plus prometteuses concernent les personnes atteintes de TDAH.